Fundado por

Ramiro de Iturralde

ad verbum

ad verbum

En estos días, Italia SA está pasada de moda. El estancamiento del país no es noticia; The Economist lo llamó «el verdadero enfermo de Europa» hace 15 años. «No se le escapa a nadie, y ciertamente no a los negocios», dice Carlo Bonomi, director de Confindustria, el principal grupo de presión empresarial de Italia.

Ramiro de Iturralde

Cómo el leopardo perdió sus manchas
De The Economist
Seleccionado por Ramiro de Iturralde

Pocas obras literarias captan mejor los desafíos de la gestión de la descomposición que «El gatopardo», la obra maestra de Giuseppe Tomasi di Lampedusa sobre los sangres azules sicilianos que luchan por adaptarse a los cambios introducidos por la unificación italiana en la década de 1860. Reemplace la «nobleza menor en mal estado» con Silicon Valley advenus y las masas recientemente empobrecidas pero ahora adineradas con la China emergente, y la novela también sirve como una metáfora adecuada para el declive de la Italia corporativa una vez principesca.

“Teníamos la región más rica y perfecta del mundo, pero somos viejos aristócratas que estamos perdiendo el impulso”, suspira Marco Tronchetti Provera, jefe de Pirelli, un fabricante de neumáticos de 148 años con sede en Milán. Muchos de sus compañeros directores ejecutivos se hacen eco de Don Fabrizio de di Lampedusa, quien suspiraba por los días en que «éramos los leopardos, los leones». Al igual que el patriarca ficticio, ven el mundo en convulsión, pero no pueden hacer mucho al respecto.

Irónicamente, cuando se publicó la novela de Di Lampedusa en 1958, Italia era lo opuesto a la decadencia. Su PBI se duplicó entre 1951 y 1963, y en 1973 agregó otros dos tercios. Gianni Agnelli, el apuesto propietario de Fiat, se codeaba con los Kennedy. La campaña de terror de las Brigadas Rojas lanzada en 1970 sacudía el negocio durante más de una década, pero no lo paralizó. Olivetti se convertía en el segundo fabricante de computadoras más grande del mundo, detrás de IBM. Montedison era su séptima empresa química más grande. Mediobanca rivalizaba con Lehman Brothers y Lazard en destreza bancaria comercial. Benetton traía suéteres coloridos a las masas; Giorgio Armani, Gianni Versace y Dolce & Gabbana surtían hombreras en Wall Street y Beverly Hills.

En estos días, Italia SA está pasada de moda. El estancamiento del país no es noticia; The Economist lo llamó «el verdadero enfermo de Europa» hace 15 años. «No se le escapa a nadie, y ciertamente no a los negocios», dice Carlo Bonomi, director de Confindustria, el principal grupo de presión empresarial de Italia. Incluso antes del covid-19, su economía era más pequeña que antes de la crisis financiera de 2007-09. Su mercado de valores tiene un valor de menos de 500.000 millones de euros (590.000 millones de dólares). Representa el 3.7% del índice MSCI de acciones europeas, por debajo del 6.2% en 2000, según Morgan Stanley, un banco (ver gráfico). Solo siete empresas italianas figuran entre las 1.000 cotizadas más importantes del mundo. La capitalización de mercado de 77.000 millones de euros de la empresa de servicios eléctricos más valiosa, Enel, es un error de redondeo en relación con el de los titanes tecnológicos de billones de dólares de Estados Unidos.

En lugar de enfrentar estos desafíos, muchos magnates italianos han estado azotando la plata de la familia. Las marcas italianas más preciadas que han pasado a manos extranjeras en la última década incluyen Bulgari, un joyero (vendido a LVMH, un grupo de lujo francés); Luxottica, que fabrica los tonos Ray-Ban (y se fusionó con Essilor, una firma francesa de gafas) y Versace (comprada por Michael Kors, una casa de moda estadounidense). Desde 2015, el mayor accionista de Pirelli ha sido ChemChina, un gigante estatal. En 2018, Federico Marchetti vendió Yoox Net-a-Porter, su startup de lujo en línea y el raro éxito tecnológico de Italia, a Richemont, un grupo suizo.

Otros se han ido de il bel paese. Después de fusionarse con Chrysler en 2014, Fiat trasladó su sede a Londres y su sede legal a los Países Bajos; ahora se está combinando con PSA Group, un fabricante de automóviles francés. (Exor, el vehículo de inversión domiciliado en Holanda de la familia Agnelli que posee el 28,9% de las acciones de Fiat-Chrysler, también es accionista de la empresa matriz de The Economist). Ferrero, el fabricante de Nutella, se mudó a Luxemburgo. Este año, Campari, productor del aperitivo amargo propiedad del clan Garavoglia, eligió los Países Bajos. Es posible que se le unan Mediaset, la mayor emisora privada de Italia controlada por Silvio Berlusconi, un ex primer ministro propenso a los escándalos, que busca trasladar allí la sede de su holding. “Guardo menos del 5% de mi riqueza total en Italia. Soy muy cuidadoso con este país ”, confesó Francesco Trapani, vástago de la dinastía Bulgari, en 2018.

Muchas otras empresas son sombras de lo que fueron. En 20 años, el valor de mercado de Generali, una aseguradora, se ha reducido a más de la mitad, a 19.000 millones de euros. La de Telecom Italia se ha reducido en casi un 90%, hasta los 7.000 millones de euros. Intesa Sanpaolo y UniCredit, dos grandes bancos, intentaron consolidarse con acuerdos ambiciosos en Europa, solo para retroceder.

Tres razones principales explican el deslizamiento hacia la irrelevancia de las empresas italianas. Tienen que ver con una falta de capital financiero, social y humano que se refuerza a sí misma.

Según la OCDE, un club de países industrializados, el 40% de los activos corporativos italianos se financian con deuda a corto plazo, más que entre los grandes pares europeos. El crédito se otorga sobre la base de la historia, por lo que a las nuevas empresas les resulta difícil recaudar fondos. El riesgo político, encarnado por el ascenso al poder en 2018 del Movimiento Cinco Estrellas contra los negocios (M5S), juega con los nervios. La dependencia de los bancos significa que cuando se meten en problemas, como en la crisis financiera y la consiguiente crisis del euro, todos sus clientes corporativos sufren, no solo los morosos.

Todo esto limita la inversión y hace que las empresas italianas sean más vulnerables a los shocks macroeconómicos, de los cuales la pandemia del covid-19 es la última. Cerved, una agencia de calificación crediticia, calcula que incluso en el mejor de los casos, quizás el 7% de las empresas no financieras corren riesgo de incumplimiento este año. En el peor de los casos, podría superar el 10%.

Los mercados de capitales de Italia son poco profundos en comparación con el resto de Europa, y mucho menos con Estados Unidos. No tiene una industria de capital de riesgo de la que hablar. Las élites empresariales se quejan de la aversión de los italianos a invertir en su propio mercado de valores, a pesar de estar entre los ahorradores más prodigiosos del mundo. Domenico Siniscalco, ex ministro de Hacienda, lo compara con “un país productor de petróleo sin industria petrolera”. Los inversores desconfían de invertir dinero en empresas cotizadas controladas por las familias fundadoras o el estado, que dominan los registros de accionistas de Italia y que impiden que sus empresas obtengan nuevas acciones por temor a una dilución.

La confianza en las grandes empresas se ve erosionada aún más por una constante oleada de escándalos. Cada pocos meses, un pez gordo de los negocios se mete en problemas. En julio, los fiscales solicitaron una sentencia de ocho años de prisión para el jefe de Eni, un importante petrolero, por presuntamente sobornar a funcionarios nigerianos para asegurar un bloque petrolero. Él y la empresa niegan haber actuado mal.

Tragedia romana

El desencanto con la Italia corporativa siembra más desconfianza y agota su ya escaso capital social. Un informe reciente encontró que nueve de cada diez italianos quieren límites en el salario de los ejecutivos, la proporción más alta entre siete países occidentales. Eso se sumaría a la burocracia ya barroca que es una barrera para las empresas advenedizas. Italia ocupa el puesto 58 entre 190 países en la encuesta «Doing Business» del Banco Mundial. Llega un pésimo 97 en la obtención de permisos de construcción, 98 en iniciar nuevos negocios, 122 en hacer cumplir los contratos y 128 en las normas fiscales.

En lugar de mejorar la infraestructura física y legal que ayudaría a todas las empresas, el dinero del gobierno se destina a rescatar fallas perennes. Este año, el estado rescató una vez más a Alitalia, el abanderado de pérdidas sin fin. Italia no tiene un equivalente de los institutos Fraunhofer que ayudan a las empresas medianas de Alemania a mantenerse a la vanguardia de sus campos, observa Fabrizio Barca, economista y exministro de Desarrollo. “Si tuviéramos la infraestructura de los alemanes, seríamos seis o siete veces más competitivos”, dice Marco Giovannini, jefe de Guala Closures, líder mundial en el nicho de mercado de tapas de botellas. «Tenemos que competir contra la ineficiencia». En 2017 abrió el principal centro de investigación de Guala, no en su casa de Piamonte, sino en Luxemburgo.

Los personajes de Di Lampedusa podrían reconocer la tercera escasez, de capital humano, como la otra cara del orgullo. En la era de la posguerra, cuando alimentó la devoción de los fundadores por sus creaciones, esto era una virtud (como hasta cierto punto lo es hoy en Silicon Valley). Ahora parece obstinación. Los banqueros hablan de múltiples intentos fallidos de persuadir a Armani de que construya un grupo más grande al estilo de LVMH. Durante el encierro de Italia, una foto de él vistiendo los escaparates de su tienda de Milán se sumó al mito del genio creativo italiano. Bernard Arnault, el multimillonario propietario de LVMH, consigue que otros hagan esa tarea servil, para que él pueda concentrarse en los negocios.

En 2017, Guido Corbetta, de la Universidad Bocconi, estimó que la mitad de las empresas italianas de primera generación tienen un propietario-jefe que tiene más de 60 años, y una cuarta parte tiene uno que tiene al menos 70 años. Los habitantes de las salas de juntas italianas parecen casi tan antiguos como el arte renacentista que adorna sus paredes. Los hombres de negocios más destacados de Italia, casi exclusivamente hombres, son octogenarios: Berlusconi (84), Leonardo Del Vecchio de Luxottica (85), Luciano Benetton, el patriarca del clan de la indumentaria (85), Mr Armani (86).

No es de extrañar que los italianos sientan que el sistema está manipulado a favor de unos cuantos multimillonarios que están envejeciendo y que está lleno de populistas como los m5. Los jóvenes talentosos se alejan de una carrera en el mundo empresarial poco querido. «Ahora hay pocas oportunidades en cualquier lugar de Italia, incluso para los ricos y bien conectados», dice Andrea Alemanno de Ipsos, una empresa de investigación.

A pesar de este ciclo que se perpetúa a sí mismo, persisten ejemplos del vigor industrial italiano de la posguerra. Enel es líder mundial en energía limpia. En ciertas áreas, las “multinacionales de bolsillo”, como las llamó Vittorio Merloni, un empresario en la década de 1990, producen productos admirados en todo el mundo: Lavazza e Illy (café), Moncler y Ermenegildo Zegna (moda), IMA y Marchesini (empaque) o Technogym (equipos de fitness).

E Italia sigue siendo un país empresarial. La OCDE calcula que casi una cuarta parte de las empresas italianas son de alto crecimiento, más que en la mayoría de los grandes países europeos. Johann Rupert, el financiero sudafricano detrás de Richemont, ha reflexionado que los artesanos italianos podrían beneficiarse de la falta de adaptación a la globalización a medida que el mundo valora sus habilidades anticuadas. Tronchetti Provera de Pirelli elogia el acuerdo con ChemChina, que permitió que la sede y la tecnología del fabricante de neumáticos permanezcan en Milán, como «una oportunidad para fortalecer aún más nuestra posición en China sin renunciar a las raíces italianas». Algunos ven a los capitalistas menos duros de Italia como un antídoto para Wall Street. El año pasado, Jeff Bezos hizo una peregrinación a Brunello Cucinelli, fundador de una empresa de suéteres elegantes que aboga por un capitalismo humanista.

En 2011, poco antes de convertirse en gobernador del Banco Central Europeo, Mario Draghi advirtió a sus compatriotas italianos que Venecia en el siglo XVII y Amsterdam en el siglo XVIII plantaron las semillas de su colapso al anteponer los privilegios de la élite a la innovación. La Italia corporativa puede conservar lo que queda de su brillo. Pero, como el sobrino de Don Fabrizio, Tancredi, le dijo a su tío: «Si queremos que las cosas sigan como están, las cosas tendrán que cambiar».